A mulher maravilha

Ilustração de Kate Gibbs para Henrietta Lacks trechoQuando Henrietta Lacks foi diagnosticada com câncer em 1951, os médicos pegaram suas células e as cultivaram em tubos de ensaio. Essas células levaram a avanços em tudo, desde o mal de Parkinson até a poliomielite. Mas hoje Henrietta está praticamente esquecida. Em um trecho de seu livro A vida imortal de Henrietta Lacks , conta a Rebecca Skloot sua história. Em 1951, aos 30 anos, Henrietta Lacks, descendente de escravos libertos, foi diagnosticada com câncer cervical - um tipo estranhamente agressivo que seu médico nunca tinha visto antes. Ele pegou uma pequena amostra de tecido sem seu conhecimento ou consentimento. Um cientista colocou essa amostra em um tubo de ensaio e, embora Henrietta tenha morrido oito meses depois, suas células - conhecidas mundialmente como HeLa - ainda estão vivas hoje. Eles se tornaram a primeira linhagem de células humanas imortais já cultivada em cultura e uma das ferramentas mais importantes da medicina: a pesquisa sobre HeLa foi crucial no desenvolvimento da vacina contra a poliomielite, assim como medicamentos para tratar herpes, leucemia, gripe, hemofilia e Mal de Parkinson; ajudou a descobrir os segredos do câncer e os efeitos da bomba atômica, e levou a avanços importantes, como clonagem, fertilização in vitro e mapeamento de genes. Somente desde 2001, cinco prêmios Nobel foram concedidos por pesquisas com células HeLa.



Não há como saber exatamente quantas células de Henrietta ainda estão vivas hoje. Um cientista estima que se você pudesse colocar todas as células HeLa já cultivadas em uma escala, elas pesariam mais de 50 milhões de toneladas - o que é o equivalente a pelo menos 100 edifícios Empire State.

Hoje, quase 60 anos após a morte de Henrietta, seu corpo está em uma sepultura não identificada em Clover, Virgínia. Mas suas células ainda estão entre as células mais comumente usadas em laboratórios de todo o mundo - compradas e vendidas na casa dos bilhões. Embora essas células tenham feito maravilhas para a ciência, Henrietta - cujo legado inclui o nascimento da bioética e a história corajosa da experimentação em afro-americanos - está quase esquecida.



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